El problema de la saturación de la información

He recibido un comentario de un estudiante de ingeniería en Recursos Humanos en Santiago de Chile que está preparando su tesis sobre estandarización de procesos en el área de Educación en gobierno municipal o publico Y que me pregunta lo siguiente:

Agradeceré tu ayuda dado que se requiere determinar el punto de saturación para una muestra cualitativa correspondiente a un universo de 400 personas para aplicar una encuesta likert.

Es un tipo de duda que tiene mucha gente, pues el concepto de saturación no siempre es claro, así que he pensado que era interesante publicar la contestación a través de un post.

En primer lugar, en la pregunta de Marcelo hay una confusión entre lo que es una encuesta (cuantitativa) y una muestra cualitativa (que se utiliza para técnicas cualitativas como entrevistas o grupos de discusión).

En el caso de que lo que Marcelo quiera hacer sea una encuesta (y por lo que comenta lo que pretende  hacer es una escala likert, por lo tanto, esta es la técnica que va a utilizar probablemente) no se trata de encontrar el punto de saturación sino de calcular una muestra representativa.

Para hacerlo puede utilizar una calculadora mostral como esta que ofrece gratuitamente NETQUEST. Simplemente deberá indicar en la calculadora su universo, el margen de confianza y el error mostral que desea (la norma está en un 5% de margen de error y un 95% de intervalo de confianza) y le saldrá el resultado: en su caso, con un universo de 400 personas, debería hacer 197 encuestas.

Ahora bien, si Marcelo estuviera pensando realmente en una muestra cualitativa entonces no haría encuestas sino entrevistas. Y en ese caso, debería calcular la saturación.

Si fuera así, lo que yo le diría a Marcelo es que la saturación, en realidad, es una sensación: se nota. Llega un momento en la investigación que estás saturado (o, en mi caso, saturada) y la información se empieza a repetir. Cada nueva entrevista o grupo de discusión, obviamente, aporta alguna información nueva, però pequeña, y empiezan a repetirse las mismas opiniones e ideas. En ese momento – y sólo en ese – has llegado al punto de saturación.

Si en lugar de comunicarme con Marcelo telemáticamente estuviera aquí delante, lo más probable es que me dijera: “eso está muy bien y es muy bonito, pero yo tengo que planificarme y necesito saber cuántos grupos o cuantas entrevistas voy a hacer!!! Además, mi tutor me pide que escriba la metodología de mi investigación y que dimensione mi trabajo de campo.” Y tendría toda la razón. De hecho, en mi caso, que trabajo para clientes, la cosa es aún más complicada porque además de escribir una metodología necesito hacer un presupuesto, y, obviamente, el presupuesto variará si son 2 grupos, 3 grupos o 6 grupos!!!!

Entonces, qué hacemos? Pues nos “inventamos” un punto de saturación a partir de la experiencia. A partir de mis investigaciones – y de lo que dicen otros investigadores con mucha más experiencia que yo – yo le diría a Marcelo que si lo que quiere hacer son grupos de discusión, a partir de tres puede empezar a saturarse la información. Y, de hecho, tres es un número bastante lógico: en el primer grupo todo es nuevo, en el segundo empiezan a repetirse algunas cosas y otras no, y a partir del tercero, cuando ya se repiten los conceptos, podemos decir que vamos por buen camino. Pero claro, eso si hacemos los grupos con el mismo “perfil” de participantes. Porque si cambiamos el perfil, no sabremos si los cambios en opiniones y percepciones responden a las características del grupo o del perfil. Me explico?

Voy a ponerle un pequeño ejemplo práctico a Marcelo. Estoy preparando una serie de grupos de discusión para valorar la viabilidad de un Master on line. Básicamente – y resumiendo mucho – mi cliente quiere saber si el planteamiento didáctico que está haciendo y los contenidos que plantea es adecuado para el tipo de público al que se dirige. Pero el Master está pensado para estudiantes españoles y latino-americanos. ¿Qué hacemos entonces? Si queremos identificar posibles diferencias de percepción entre un grupo y otro, necesariamente vamos a tener que hacer tres grupos de cada, porque si en un grupo de discusión con estudiantes latino-americanos recojo una reacción distinta a la que aflora con un grupo de estudiantes españoles, ¿a qué voy a atribuir las diferencias? ¿al perfil de las personas que componían el grupo o a posibles diferencias culturales?

En el caso de los grupos de discusión, por tanto, está bastante claro. ¿Pero qué pasa en las entrevistas? Allí es mucho más difícil poner una cifra porque dependerá mucho del perfil de personas que entrevistemos y de la complejidad de la información que queramos recoger. En una entrevista abierta solemos oscilar de un tema a otro, y adaptamos el guión en cada caso, por lo cual suelen ir surgiendo nuevas informaciones cada vez. Digamos que la entrevista es mucho más personalizada. En ese caso, yo diría (y ahí lanzo un número al aire) que si estamos hablando del mismo perfil con unas 8 – 10 entrevistas nos empezaríamos a saturar.

En fin, espero haber contestado la duda de Marcelo. En cualquier caso, lo que le diría es que en la medida de lo posible sea flexible. En su situación es relativamente facil, pues está sometido a un calendario, pero no a un presupuesto. Por tanto, lo más riguroso sería esperar a experimentar esa saturación (con la información, no con la tesis, que es posible que en estos momentos ya esté saturado, y más con esta respuesta tan larga que le estoy dando).

En definitiva, mi respuesta simple (y creo que la que realmente es válida) es: adentrate en el trabajo de campo, pregunta, escucha, observa…. y cuando notes que la información que recibes se repite y deja de ser novedad, entonces habrás llegado al punto de saturación. Ojalá pudiera hacerse siempre así. Desgraciadamente, las estructuras no nos dejan.

 

 

 

 

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